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Las baterías podrían ser el arma secreta de Tesla

Los mercados son muy optimistas sobre el futuro de Teslas, tan optimistas que sería imposible explicar si Tesla fuera una empresa de automóviles convencionales.

Sobre el papel, Tesla no debería valer tanto como rivales como Ford y GM. Ford vendió 6,6 millones de coches en 2016. GM vendió 10 millones. Tesla vendió un miserable 76000. Ford y GM obtuvieron buenas ganancias en 2016. Tesla perdió dinero.

Sin embargo, a principios de este mes, el valor de mercado de Teslas pasó por encima de Ford y luego eclipsó brevemente a GM como el fabricante de automóviles más valioso de América.

Una gran razón para esto es que Tesla ha hecho una apuesta arriesgada en baterías que podrían estar al borde de una gran recompensa. Debido a que los coches Tesla son puramente eléctricos, un solo coche necesita aproximadamente 5000 veces más capacidad de batería que un smartphone típico. Por lo tanto, para que los coches eléctricos se conviertan en una tecnología de uso generalizado será necesario producir baterías a una escala que eclipse la producción actual de teléfonos inteligentes y otros aparatos portátiles.

Una prueba importante de esto vendrá en el lanzamiento de Teslas del Modelo 3 a finales de este año. Estos coches serán alimentados por baterías de la Gigafactoría que Tesla ha construido en el desierto de Nevada. Si el Modelo 3 es un éxito, los expertos dicen que la Gigafábrica se asegurará de que Tesla tenga suficientes baterías para satisfacer la demanda de este vehículo relativamente asequible para el mercado de masas. Otras empresas de automóviles tendrían que esforzarse no sólo por diseñar un vehículo con un estilo similar, sino también por encontrar proveedores para más baterías.

Los expertos dicen que esta ventaja de la batería no durará para siempre, otros fabricantes de baterías podrían ponerse al día en un año o dos. Pero tener un año o dos de ventaja podría hacer una gran diferencia no sólo consolidando la reputación de Teslas como la marca líder de coches eléctricos, sino también posicionando a Tesla para hacer más inversiones que podrían ayudarla a mantenerse un paso por delante de sus rivales en el camino.

Anticipándose a este aumento de la demanda, el director ejecutivo de Tesla, Elon Musk, hizo una gran apuesta por la Gigafactoría hacia 2013. La fábrica comenzó a producir baterías a finales del año pasado. Tesla espera que Gigafactory no sólo le proporcione un amplio suministro de baterías en un momento en que sus rivales tendrán limitaciones de suministro, sino que también espera que las economías de escala le permitan producir baterías más baratas que cualquier otra empresa.

La Gigafactory comenzó a funcionar unos meses antes del esperado lanzamiento del Model 3 este verano. Con un precio de alrededor de 35.000 Tesla espera vender cientos de miles de coches al año. Si el Modelo 3 es un éxito, podría poner a otras compañías de automóviles en un aprieto. Estarán luchando para expandir la producción de sus propios coches eléctricos asequibles para competir con el Modelo 3. Pero sin las Gigafábricas propias puede que no haya suficientes baterías para todos.

Musk ha sido el visionario, dijo Steve LeVine, un periodista de Axios que ha escrito un libro sobre la industria de las baterías. Él ha estado dispuesto a dar el paso desde el principio. En contraste, me dijo en una entrevista telefónica que Detroit ha abordado esta carrera con tanta cautela.

En los próximos dos años, averigüe si la gran apuesta de Musks valdrá la pena.

Tesla está invirtiendo una gran cantidad de dinero en la Gigafactoría. Tesla originalmente promovió la fábrica como un proyecto de 5.000 millones de dólares, aunque no ha dicho cuánto ha gastado hasta ahora. Es una empresa conjunta con Panasonic y apoyada por generosas exenciones fiscales de Nevada, donde se encuentra la fábrica.

JB Straubel, Director de Tecnología de Tesla, expuso la estrategia de Gigafactory en un discurso en 2014.

Es bastante sorprendente el crecimiento que habrá en el almacenamiento de energía, dijo. Estamos duplicando la capacidad mundial de almacenamiento de energía en una sola fábrica. Esta es una fase de crecimiento en la que reinventamos toda la cadena de suministro y cómo construimos este material. Hay grandes oportunidades de cómo podemos reducir el coste de todos los componentes que entran en juego.

Tesla creía que la construcción de una fábrica tan grande con tanta capacidad de baterías como el resto del mundo unido en ese momento le permitiría reducir drásticamente los costes.

Estamos yendo muy por delante en el proceso de fabricación de células, dijo Straubel en 2014. De hecho, volvíamos al lugar de donde provienen las materias primas, literalmente. Incluso esos costos de materiales pueden reducirse si usted impulsa el volumen correcto y el poder adquisitivo en la forma en que los está comprando.

Nadie fuera de Tesla y su socio de Gigafactory, la compañía japonesa de baterías Panasonic, sabe si Tesla ha cumplido sus objetivos de reducción de costes. Pero LeVine dice que hay una investigación sólida que respalda las suposiciones de Teslas.

Si usted pudiera producir 100.000 coches y nadie lo hace, LeVine dice que hay un punto de inflexión donde los costos bajan. De eso se trata la Gigafactory cuando se trata de llegar a 100.000 coches y más allá.

Construir una fábrica de baterías tan grande era un gran riesgo, especialmente para una empresa tan pequeña como Tesla en ese momento. La Gigafactory está diseñada para suministrar suficientes baterías para los 500.000 coches que espera producir al año en su fábrica de Fremont California para 2018. Pero Tesla sólo vendió 22450 unidades de su sedán insignia Modelo S en 2013, el año en que Tesla comenzó a hablar de la Gigafactory. Si la demanda de 500.000 coches no se materializa en 2018, Tesla se encontrará con una fábrica de baterías extremadamente cara que no necesitaba. Tesla ha cubierto un poco sus apuestas vendiendo también baterías para su uso en los hogares y en las compañías eléctricas.

Pero Musk creía que no había otra forma de ampliar rápidamente el negocio de Teslas.

Conozco a todos los proveedores y puedo decirles que no les gusta la idea de gastar varios miles de millones de dólares en una fábrica de pilas Musk le dijo a Ashlee Vance para su biografía de Musk de 2015. Usted tiene un problema de gallina y huevo donde las compañías de automóviles no se van a comprometer a un volumen gigante porque no están seguros de que pueda vender suficientes coches eléctricos. Así que sé que no podemos conseguir suficientes baterías de iones de litio a menos que construyamos esta maldita fábrica y sé que nadie más está construyendo esta cosa.

Las grandes compañías de autos son tan derivadas que Musk le dijo a Vance. Quieren que funcione en otro lugar antes de aprobar el proyecto y seguir adelante.

El año que viene, averigüe si la gran apuesta de Musks por las baterías valdrá la pena. Tesla todavía no está cerca de producir 500.000 coches al año, pero tiene 400.000 pre-pedidos para su Modelo 3 y espera comenzar la producción a finales de este año en su fábrica de Fremont. Si clientes como el Modelo 3 y Tesla descubren cómo operar su fábrica de Fremont a escala, entonces todas esas baterías Gigafactory permitirán que Tesla salte muy por delante de otros fabricantes de automóviles en el número de coches eléctricos que producen.

Por otro lado, si el Modelo 3 es mal recibido o si la producción es deficiente en Fremont, se impide que Tesla alcance su plena capacidad, el resultado podría ser un desastre para el resultado final de Teslas, ya que gran parte de la capacidad de Gigafactorys está ociosa.

Por supuesto, aunque la apuesta de Gigafactory valga la pena, eso no justifica por sí solo el extremo optimismo de Wall Street sobre Tesla. Producir 500.000 modelos 3 al año en 2018 todavía dejaría a Tesla con una fracción del volumen de sus rivales y otras compañías de automóviles lograrán desarrollar sus propias fuentes de baterías tarde o temprano.

La cuestión es si Tesla puede aprovechar la ventaja inicial proporcionada por Gigafactory para lograr una fuerte posición a largo plazo en el negocio de los coches eléctricos.

Menahem Anderman, un experto en baterías de Total Battery Consulting, es escéptico. Señala que las compañías de baterías extranjeras, en particular LG y Samsung, están invirtiendo mucho en capacidad de baterías ahora.

Si las compañías de automóviles lo quieren, las compañías de baterías instalarán más capacidad relativamente rápido, me dijo Anderman en una entrevista telefónica. También dijo que LG ha estado recortando los precios de manera agresiva, negando potencialmente la ventaja en los costos de Teslas.

Aún así, Anderman reconoce que si la demanda del Modelo 3 es alta, Tesla disfrutará de una ventaja temprana. Si la utilización es alta, entonces tendrán una ventaja, aunque no enorme, me dijo.

Hay razones para pensar que una pista temprana podría ser significativa. Si Tesla alcanza su objetivo de 500.000 vehículos en 2018, va a empezar a planificar para volúmenes aún mayores en años posteriores. Su exitosa experiencia con la primera Gigafactoría le dará el conocimiento y la confianza para realizar apuestas aún mayores en fábricas de baterías adicionales que estarán en línea a principios de la década de 2020. Sin esa experiencia, otras compañías automovilísticas podrían terminar siempre un paso atrás.

Apple ofrece un buen modelo aquí. Una estrategia que Apple ha utilizado con gran éxito es utilizar grandes contratos a largo plazo para asegurar el suministro de componentes clave como las pantallas LCD a los precios más bajos posibles. Apple es capaz de hacer esto porque sólo produce unos pocos productos al año y tiene una gran base de fans leales que están prácticamente garantizados para comprar esos productos en grandes volúmenes. Comprometerse a comprar millones de unidades es una propuesta menos arriesgada para Apple que para otros proveedores de teléfonos inteligentes que no pueden predecir fácilmente cuáles de sus productos serán populares.

Si un plomo temprano en la batería permite a Tesla vender más coches eléctricos que cualquier otra persona en 2018 y 2019, esto aumentará las filas de la base de fans de Teslas y pondrá a Tesla en una posición para hacer algo similar.

Los motores eléctricos son más baratos y sencillos que los motores de combustión interna utilizados en los coches convencionales. Pero hasta ahora los coches eléctricos han sido más caros que los coches de gasolina comparables. La razón es que las baterías son extremadamente caras. Anderman estima que las baterías en un 35000 Modelo 3 costarán alrededor de 9000 mucho más caras que cualquier otro componente.

Pero las baterías también se han abaratado a un ritmo rápido y los expertos esperan que los progresos continúen en el futuro. Así que la economía de los automóviles Teslas va a mejorar constantemente durante la próxima década. Cada año, el componente más caro de los automóviles Teslas obtendrá unos pocos puntos porcentuales más barato. Es poco probable que los otros componentes de un coche convencional sean significativamente más baratos.

Pronto llegaremos a un punto en el que poseer un coche eléctrico es más barato que un coche de gasolina comparable. Un análisis de Bloomberg New Energy Finance encontró que el costo total de poseer un auto eléctrico podría ser más barato que un auto convencional para el año 2022. Y eso sería una gran noticia para el balance de Teslas.

A los escépticos de Tesla les gusta señalar que los coches son un negocio de bajo margen y hasta ahora Tesla no ha tenido mucho éxito ni siquiera obteniendo beneficios de los coches. Pero eso es porque ahora mismo Tesla está vendiendo una tecnología que es inherentemente más cara que la que los fabricantes de automóviles de Detroit están haciendo. En unos pocos años es probable que los coches convencionales sean más caros que los eléctricos, con una diferencia que se ensancha cada vez más con el paso de los años.

Si Tesla es el fabricante líder de coches eléctricos en ese momento, va a estar en una gran posición financiera. Sus márgenes de beneficio serán cada vez mejores, ya que sus costes caerán más rápidamente que los de sus competidores. Tendrá mucho espacio para expandir la producción a medida que más y más clientes se alejen de los vehículos convencionales.

Corrección I declaró originalmente que un coche Tesla necesita 1000 de capacidad de batería como un teléfono inteligente típico, pero la cifra correcta está más cerca de 5000. También subestimé la velocidad a la que las baterías se hacían más baratas.

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