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Los árboles fósiles revelan que el bosque más antiguo del mundo creció en las montañas de Nueva York

Los restos del bosque más antiguo conocido los identificaron en una cantera de Nueva York. Los fósiles tienen 386 millones de años de antigüedad, y su estudio podría enseñarnos más sobre cómo ha cambiado el clima de la Tierra a lo largo del tiempo.

“Charles estaba caminando por el suelo de la cantera y se dio cuenta de estas grandes estructuras de raíces que son muy distintivas” dice Christopher Berry de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido, refiriéndose a Charles Ver Straeten en el Museo del Estado de Nueva York.

Ver Straeten descubrió los fósiles en 2008 cerca de El Cairo, en la región de Catskills de Nueva York.

Se encontraron tres tipos de árboles en el bosque. Uno de ellos, un miembro del género Archaeopteris, que se caracteriza por sus largas raíces, tenía raíces que se extendían hasta 11 metros.

Estos árboles son similares a las coníferas modernas y fueron los primeros que se sabe que desarrollaron hojas verdes y planas.

Nueva York está bien surtida de fósiles de árboles antiguos porque el estado se encuentra en una antigua cadena montañosa, que enterró estos árboles al desprenderse de los sedimentos por la erosión natural de las lluvias y la glaciación.

El último hallazgo de fósiles se produjo a sólo 40 kilómetros de lo que antes se consideraba el bosque más antiguo del mundo. Con ello se superó el récord por lo menos en dos millones de años.

Estos árboles desempeñaron un papel importante en el desarrollo de la vida en la Tierra, ayudando a enfriar el planeta.

“Todos estos árboles que aparecieron tenían un efecto de eliminación de dióxido de carbono de la atmósfera”, dice Berry.

“A finales del período devoniano [hace 360 millones de años], la cantidad de dióxido de carbono se reducía a lo que conocemos hoy”.

El estudio de los fósiles podría ayudarnos con el cambio climático moderno, dice Sandy Hetherington de la Universidad de Oxford. “Entender cómo ocurrió esto en el pasado es crucial para predecir lo que sucederá en el futuro a la luz del cambio climático y la deforestación”, dice.

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