Marte: Se detecta un brillo verde en el Planeta Rojo

Los científicos han identificado una luz verde en la atmósfera de Marte.

Un brillo similar es a veces visto por los astronautas en la estación espacial cuando miran al miembro de la Tierra.

El resplandor proviene de los átomos de oxígeno cuando son excitados por la luz solar.

Se ha predicho durante mucho tiempo que el fenómeno ocurrirá en otros planetas, pero el Trace Gas Orbiter (TGO) – un satélite conjunto europeo-ruso en Marte – es el primero en hacer la observación más allá de la Tierra.

“Es un buen resultado”, dijo el Dr. Manish Patel de la Universidad Abierta del Reino Unido.

“Nunca planearías una misión para ir a buscar este tipo de cosas. Hoy en día, tenemos que ser muy claros sobre la ciencia que vamos a hacer antes de llegar a Marte. Pero una vez allí, pensamos, ‘bueno, vamos a echar un vistazo’. Y funcionó”.

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Para ser claros, esto es diferente a la aurora clásica como las Luces del Norte y del Sur.

Estas emisiones son la consecuencia de las colisiones entre las moléculas atmosféricas y las partículas cargadas que se alejan rápidamente del Sol. En la Tierra, este tipo de interacción está fuertemente influenciada por el fuerte campo magnético de nuestro planeta, que atrae esas partículas hacia los polos.

La aurora no está enfocada de la misma manera en Marte porque este mundo no tiene un campo magnético global, pero tales emisiones, sin embargo, existen y ya han sido observadas.

El brillo verde visto por los astronautas en el borde de la Tierra, y ahora por el TGO en Marte, tiene un origen separado. Es la luz del sol la que hace el trabajo. Los átomos de oxígeno se elevan a un nivel de energía más alto y cuando vuelven a su estado de reposo, producen la emisión verde reveladora.

La Tierra tiene abundante oxígeno en su atmósfera. Pero en Marte está presente en gran medida sólo como un producto de descomposición de dióxido de carbono. La luz solar liberará uno de los átomos de oxígeno en CO2, y es la transición de este átomo la que brilla en verde en el Planeta Rojo.

El TGO detecta el oxígeno excitado no con una cámara de imágenes (por lo tanto no hay imágenes bonitas) sino con su paquete de espectrómetro Nomad. Este instrumento ve el oxígeno a altitudes muy particulares.

En un artículo publicado en la revista Nature Astronomy, estas altitudes están a 80 y 120 km sobre la superficie. Las altitudes precisas dependen de la presión del CO2.

“Y al observar las altitudes de donde está esta emisión, se puede decir realmente el espesor de la atmósfera y cómo está variando”, explicó el Dr. Patel.

“Así que, si siguieras observando este fenómeno, podrías ver que la altura de la atmósfera cambia, algo que hace por ejemplo cuando se calienta durante las tormentas de polvo. Este es un problema que enfrentamos cuando tratamos de aterrizar en Marte porque nunca estamos seguros de cuán gruesa será la atmósfera cuando la atravesamos para llegar a la superficie”.

Teóricamente, por lo tanto, podrías usar las observaciones del resplandor verde para ayudar a informar a los modelos que guían la entrada, el descenso y el aterrizaje de las sondas de Marte.

El resplandor en Marte fue detectado por el instrumento Nómada del TGO, que es dirigido por el Real Instituto Belga de Aeronomía Espacial (IASB-BIRA). El Dr. Patel es el co-investigador principal del espectrómetro ultravioleta y visible de Nomad.

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